Tag Archives: ruwi

Serene Sharqiyah (originally published in Wings of Oman)

20 Nov

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Meditation. Sobriety. Peace. Al-raha (relaxation). These are the words you’ll hear about the Sharqiyah Sands. After enjoying the urban pleasures of Muscat – its coffee shops and souks, malls and boutique hotels – step down a gear and get ready for the desert.

Start by boarding a bus at Ruwi Station for Al-Mintirib, a town on the edge of the Sands. You leave the city fast, black rock mountains and desiccated trees suddenly visible through the window. Nearer the highway, goats scurry around mini pyramids of bright earth.

The landscape stays like this for two hours. You might worry that this is as desert-like as the desert gets, especially if you’ve been imagining a Lawrence of Arabia scene of dramatic dunes and roving camels.

But then slashes of khaki start to appear between the black rocks. The terrain flattens out and the trees, plants and stones grow thinner. Everything is drying out into sand, a whole world of sand that’s twice the size of Devon or Delaware.

The best way to experience this remarkable environment is at one of the many desert camps in the region. Al-Raha camp offers a pick-up service from Al-Mintirib. You’ll typically be met by a large man in a dishdasha and wraparound shades. As soon as you’re inside his 4WD you off-road it at 120 mph, gouging and wheelspinning through the sand. Your trail looks harsh compared to the light paw- and hoof-prints all around you. If you see what looks like an oil spill up ahead, don’t worry about getting wet – it’s just a mirage.

Al-Raha has a military feel to it: barbed wire fences, camouflage jeeps and satellite phones. But the huts are done out in authentic Bedouin style, their barasti (palm frond) walls like a giant brush.

The tall dune beside the camp is too bright to look at without sunglasses. At its highest point wild camels sniff at branches turned almost to charcoal by the heat. Climbing the dune is hard work. Like some anxiety dream, every step you take you sink deeper into the sand. You can take off your shoes but that hardly helps. Three quarters of the way up, the sand gets even looser. By the time you reach the top, you’re drenched in sweat and hyperventilating.

Look out across the mysterious contours and sublime cambers of the Sharqiyah Sands. The silence is unbreakable. You go into a trance.

You snap out of it when you hear the rumble of vehicles. 4WDs are thumping toward the camp, delivering more guests. Children zip about on quad bikes, pursued by clouds of dust. Nearer to you, black Mazdas skid and slide all over the dunes, their passengers hooting with laughter. This is called ‘dune-bashing’ and any climbers in the vicinity should watch out.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

It soon becomes clear that the desert is both beautiful and dangerous, like an Oriental temptress from colonial literature. She’ll seduce you with her warmth, her curves, her smooth complexion. Then she’ll kill you. The desert has many ways to kill you, from thirst to quicksand, snake bites to crazy driving.

Back at the camp, refresh yourself with halwa and strong coffee. When dusk comes the temperature cools to perfection and the air is at its freshest. A perfect crescent moon forms in the darkening sky.

After a make-your-own shawarma dinner, you’ll probably be ready for bed. But the staff will insist you come over to a roaring camp fire surrounded by bean bags and sheesha pipes. A musician sits cross-legged, singing and strumming the rebab, a sonorous string instrument.

His friends start dancing in an oddly camp way. They cannot stop laughing. Two of them place towels over their heads, link hands and blow kisses at one another. Another wiggles his bottom. The dancers try to persuade tourists to join them. A short Omani kneels down and limbo dances under the volunteer’s legs. The laughter amplifies, bounces across the dunes.

The music and the dancing goes on till past midnight.

By the time you go to bed, smoke from the camp fire and the sheesha pipes has obscured the crescent moon.

In the desert, relaxation means one thing in the day and another at night.

(Originally published in Wings of Oman September 2012)

Advertisements

Penghubung pelbagai budaya (Malay translation; originally published in Going Places)

9 Sep

???????????????????????????????

Ruwi, sebuah daerah di Muscat, yang mesti
dilawati kerana ia adalah tempat pertemuan
budaya Arab dan India.

Selain kubah dan gerbang yang melambangkan
keislaman, beberapa restoran yang mewakili
seluruh benua kecil boleh didapati di sini –
Makanan Istimewa Lahore, Bombay Falooda,
Lanka Snaxdan Punjabi Lassi. Di mana saja anda
pergi, anda pasti terhidu bau pelbagai aroma: Teh
berperisa buah pelaga, pewangi safron, bunga lawang yang
digoreng dengan minyak sapi dan setanggi. Di luar pula, sebuah
souk akan memainkan muzik liwa, juga kelihatan seorang
Bangladesh di dalam kemeja Oxford sedang membantu
surirumah Oman membeli-belah. Lebih 650,000 orang dari
Selatan Asia kini menetap di Oman, mewakili 20 peratus
daripada keseluruhan jumlah penduduk. Kebanyakannya tinggal
di Ruwi, yang juga diberi nama Little India.

Singgah sebentar di Muzium Negara di Jalan An-Noor, dan
anda akan menyaksikan yang kehidupan dengan kepelbagaian
budaya di Ruwi bukanlah sesuatu yang baru. Pameran tentang
dhow (bot tradisional tiga segi) menunjukkan orang telah
berulang-alik di antara Oman dengan benua kecil ini sejak
ribuan tahun yang lalu. Terdapat beberapa model dhowsyang
cukup menarik: Kapal perang dengan balu arti dan meriam,
sejenis sampan untuk menyelam dan kapal dagang dengan
penunjuk haluan yang berupa paruh burung kakak tua. Sebuah peta 3D pula menunjukkan ilustrasi hubungan perdagangan
di antara Oman dengan kota lama Madras, Calicut, Daibul
dan Mangalore. Pada masa lalu, kemenyan terbaik adalah dari
Dhofar dan ia juga merupakan eksport utama bagi wilayah
tersebut. Barangan import yang berharga pula ialah perak
kerana ia diperlukan oleh tukang ukir Oman untuk membuat
khanjar (pisau belati tradisional)
Barangan perak Rajasthani adalah berkualiti tinggi dan ia
menjadi daya penarik yang menyebabkan laluan di Ruwi begitu
sibuk dengan kereta, kedai dan tempat makan seperti di India
Utara, cuma ia lebih kemas dan kurang sesak. Semasa anda
melalui air pancut yang cantik, anda pasti terpijak kulit pistachio,
dan di sini kelihatan lelaki yang bermisai tebal menghisap rokok
dan berkongsi cerita. Jika cuaca menjadi panas, singgah di
kafe yang dibina seakan-akan di dalam lubang dinding. Sajian
masala chai adalah minuman yang cukup sempurna, ia adalah
campuran ia adalah teh berperisa campura halia dengan kulit
kayu manis dan rasanya sangat manis.
Membeli-belah di Muscat memang mahal tetapi tidak di
Ruwi. Apa saja cenderahati yang ada di Gold Souk, pasti terdapat di sini dan jauh lebih murah. Tiada barang di pasar
hadiah Al Ain yang melebihi 1 riyal, sama ada bendera Oman,
ornamen Islam, patung unta atau sebotol minyak wangi. Di
luar kedai pula ada dijual manisan, rempah ratus, kopi dan
halwa yang cukup murah jika dibandingkan dengan harga di
lapangan terbang, hotel ataupun gedung beli-belah. Cuma
yang terkecuali ialah madu Yaman kerana harganya adalah
50 riyal untuk sebotol. Kata pengurus kedai, ini adalah madu
yang terbaik di dunia, rasanya sedap dan mempesonakan.
Bagi pengunjung yang gemarkan kamera, komputer, jam dan
telefon juga pasti teruja kerana di sini terdapat pelbagai jenama
serantau dan global.

Pada waktu makan tengah hari, Restoran Al Waseem
menyajikan makanan terbaik dari dua wilayah serantau tersebut.
Pesanlah makanan India dan anda akan mendapat salad segar
serta rangup dari Arab sebagai pembuka selera. Buah zaitunnya
cukup hebat. Di dapur, seorang lelaki sedang menyepit kaki
ayam untuk mengeluarkannya dari ketuhar yang berbentuk
mangkuk tandoori untuk mencipta makanan istimewa restoran tersebut iaitu briyani. Sebaik saja nasi goreng, kuah ataupun
lapisan roti anda yang disajikan bersama briyani berkurangan,
pelayan akan cepat-cepat mengisi semula pinggan anda. Ia
hampir mustahil untuk menghabiskan makanan anda!
Pada dinding restoran tersebut kelihatan gambar kanak-kanak
sedang merenung kota Mekah yang sesak, dan anda hanya
perlu melintas jalan untuk ke Masjid Ruwi. Masjid itu diindahkan
lagi dengan kubah yang diperbuat daripada kobalt dan menara
sembahyang berupa roket, menjadikan masjid tersebut menarik
dan sering digunakan sebagai mercu tanda untuk memulakan
perjalanan. Ini penting kerana jalan di Ruwi agak mengelirukan
iaitu sama ada jalannya tidak bernama ataupun hanya dikenali
dengan nombor – contohnya Way 1547. Ke Timur pula,
terdapat Menara Jam. Dari jauh ia seperti sebuah jam batu yang
amat besar. Bila dilihat dari dekat, anda akan nampak laluan
gerbang dengan motif Islam dan ukiran dhow.
Di penghujung bahagian Utara Jalan Soq Ruwi terdapat
bangunan lama yang dijadikan panggung wayang. Inilah
tempat yang dikatakan menjadi lokasi kepelbagaian budaya
di Ruwi. Kebanyakan pelanggan di sini adalah pasangan dari
Oman, sementara kakitangannya pula berketurunan Pakistan.
Anda boleh menonton filem aksi terbaru Arab dan filem hebat
Bollywood, semuanya mempunyai sari kata bahasa Inggeris.
Dari kaunter snek, anda boleh membeli samosa ala Selatan Asia,
minuman berbusa Barat dan sandwic Oman.
Sebaik saja mentari tenggelam, kehidupan Ruwi juga
berubah. Kedai, restoran, Menara Jam dan masjid semuanya
diterangi cahaya lampu. Pekerja binaan yang kebanyakannya
orang Bangladesh yang memakai penutup kepala warna oren
dan berbaju ungu berkumpul di sekeliling air pancut, kemudian
beramai-ramai ke stesen bas ONTC. Dan, pada masa yang
sama kelihatan sebuah keluarga Oman di dalam kereta Humvee
memberhentikan kenderaan mereka di luar laluan sesak Ruwi
untuk membantu pelancong Turki yang sesat. Kanak-kanak
India pula kelihatan bermain di atas tempat penyimpanan keluli
yang dilitupi timbunan bata dan tayar hidraulik. Tenaga dan
kepelbagaian Ruwi tidak berhenti pada malam hari – ia adalah
fenomena 24 jam.

Missive #13 – Upcoming travel pieces & Sherpas

22 Aug

Not blogged for a while because I’ve been… busy with other stuff, I suppose. But I do now have a couple of news flashes for you.

My article ‘A Serene Sojourn to the Sharqiyah Sands’ will be in September’s Wings of Oman, Oman Air’s in-flight magazine. It’s about, well, a sojourn to the Sharqiyah Sands, my first experience of proper desert.

Another piece on Oman called ‘Ruwi: A Vibrant Meeting Place’ will shortly appear in Going Places, Malaysia Airline’s in-flight mag.

My think-piece about Sherpas working on Mount Everest expeditions is now up on ASH.

Missive #2

11 Apr

My trip to Oman last January may have seemed like a jolly to some people, but I’m pleased to announce that my article ‘Ruwi – A Vibrant Meeting Place’ will be appearing in the May edition of Wings of Oman, Oman Air’s in-flight magazine. More info about this esteemed publication here: http://www.omanair.com/wy/information-services/on-board/wings-oman